Cuando hablamos de las voces femeninas más reputadas del Rhythm & Blues siempre se nos vienen a la mente las grandes divas del género, tales como Big Maybelle, Big Mama Thornton o LaVern Baker. Estrellas de la canción cuyo trabajo ha trascendido en el tiempo llegando hasta nuestros días. Sin embargo, hay otras cantantes que, a pesar de gozar de cierto reconocimiento en su época, no han disfrutado de la misma suerte que algunas de sus coetáneas. El éxito es un factor caprichoso, al igual que la memoria, y en no pocas ocasiones se revelan como injustos y esquivos, condenando al ostracismo a muchos artistas valiosos. Este es el caso de Tiny Topsy, una cantante de Rhythm & Blues de la que, hasta hace relativamente poco, no se conocía más que un puñado de canciones.

Topsy nació en Robbins, un suburbio de Chicago, el 22 de mayo de 1930. Aunque su nombre real era Otha Lee Moore, siendo aún una niña, la apodarían Tiny Topsy, algo así como “pequeña Topsy”, nombre que, al parecer, fue extraído de la novela “La cabaña del tío Tom” (Harriet Beecher Stowe, 1852). Aunque cantaba desde los cinco años, su carrera profesional como vocalista comenzaría en el ecuador de los años cuarenta del pasado siglo XX, cuando formó parte de la orquesta 8-piece jazz/R&B band, que dirigía el músico Al Smith, la cual se disgregaría en 1952 sin haber tenido la oportunidad de grabar. Acto seguido, Tiny Topsy sería la vocalista de la banda del batería Red Saunders, la cual actuó en el Club DeLisa (un importante club nocturno de Chicago) desde 1937 hasta su cierre en 1958, aunque con un breve paréntesis entre 1945 y 1947, en el que actuó la banda de Jesse Miller, primero; y la de Fletcher Henderson, después. Podemos deducir, por tanto, que Topsy actuó en dicho local desde 1952 hasta 1957, fecha en la que firmaría un contrato de dos años con Federal Records (filial de King Records) al parecer, por mediación de Ralph Bass, a la sazón, responsable del A&R del sello.

El 9 de julio de 1957, Tiny Topsy entraría al estudio de grabación de Cincinnati (Ohio) para registrar su primer single: “Aw! Shucks Baby”. Una pegadiza y excitante pieza de Rhythm & Blues en el que participaría el grupo vocal The Five Chances en los coros, así como los músicos de estudio de la compañía: John Faire a la guitarra, Edwyn Conley al bajo, Ray Felder al saxo tenor, Jim Palmer al piano y Edison Gore en la batería. Este corte iría acompañado en su cara B por “Miss You So”, una versión de la también cantante de R&B Lillian Offitt, cuyo registro original publicado por Excello Records, tan sólo tres meses antes, quedó un tanto ensombrecido ante la fuerza y el cuerpo de la portentosa voz de Topsy. Una tercera canción fue grabada aquel día de julio, “A Woman’s Intuition”, un blues de 12 compases que fue, realmente, el que abrió las sesiones de grabación aquella jornada, pero que no sería publicado hasta 1988, cuando se pusieran en valor las grabaciones de esta diva del R&B en el LP “Aw! Shucks Baby” que publicaría el sello Sing Records en Dinamarca.

El 2 de octubre de 1957 registraba su segundo sencillo, “Come On, Come On, Come On”. Una canción con una base instrumental muy similar a la ejecutada en “Miss You So”, y con unos coros muy parecidos a los interpretados por The Five Chances en “Aw! Shucks Baby” aunque, en esta ocasión, corrieron a cargo del grupo de doo-wop The Charms, el cual realizó unas armonías vocales un tanto más elaboradas. “Ring Around My Finger” ocupa la cara B del 45 rpm, una canción cuyo acompañamiento no dista en mucho del tema anteriormente reseñado. En esta sesión de grabación, la cantante de Robbins estuvo acompañada por los mismos músicos que en la anterior, aunque hubo algún reemplazo y tomaron parte varios más: Arthur Porter se sumó a la guitarra, Ivory Joe Hunter sustituyó a Jim Palmer al piano y Phillip Paul reemplazando a Gore en la batería. Esta publicación llamaría la atención de George Martin, quien tomaría la decisión de lanzarlo en Gran Bretaña en 1958 a través del sello Parlophone.

El 18 de diciembre de 1957, Topsy volvía al estudio acompañada en los coros por grupo vocal hasta el momento desconocido, y por la primera formación instrumental con la que grabó su primer single. No sería hasta el mes siguiente cuando se publicaría “You Shocked Me” y “Waterproof Eyes”, los cuales se editaron, asimismo, en Gran Bretaña. En estas grabaciones se puede percibir un cambio en el acompañamiento instrumental, rompiendo la casi monotonía de las grabaciones anteriores. Se muestra aquí una mayor presencia de la guitarra eléctrica a través de un agudo patrón rítmico que da ligereza a la canción en el primer caso, y mediante el solo de guitarra, de marcada impronta rocanrolera, en el segundo. Corte, este último, en el que es destacable la interpretación del grupo vocal.

El 19 de marzo de 1958, esta vez en Chicago, tendría lugar la sesión que registraría su cuarto single, el cual contenía “Cha Cha Sue” y “Western Rock ‘n’ Roll”. Ambas pistas respaldadas nuevamente por un grupo vocal desconocido en los coros, y por la banda Johnny Pate Quintet en la base instrumental. Ésta formación estaba integrada por Wilbur Winne a la guitarra, Johnny Pate (arreglista de la banda de Red Saunders en los cincuenta) al bajo, Ronald Wilson al saxo tenor, William Wallace al piano y Donald Clarck en la batería. La cara A muestra un blues de 12 compases, mientras que de la cara opuesta emana una interesante pieza que comienza con disparos, al más puro estilo del western cinematográfico, y que a lo largo del registro presenta diferentes fragmentos de algunas canciones que en aquellos días copaban las listas de éxitos: “Lollipop” de The Chordettes (1958), “Get a Job” de The Silhouettes (1957), “At the Hop” de The Danny & The Juniors (1957) y “Short Shorts” de The Royal Teens (1958).

El último single que Tiny Topsy grabó para Federal Records es, quizás, la canción más lograda y la interpretación más impecable de su repertorio. “Just a Little Bit” muestra una energía desbordante que, unida a la línea melódica, hacen de este corte una pieza memorable en su repertorio. La preponderante base rítmica, auspiciada por una línea de bajo excepcional en las estrofas, imprimen al tema una entereza digna de las mejores composiciones. El acompañamiento vocal, esta vez integrado por voces femeninas, dota a la composición de una tensión y un dramatismo que contribuye a hacer de ésta la grabación más notable de la artista. Aunque no se conoce con exactitud la fecha de la grabación, sí podemos afirmar que fue publicada el 8 de junio de 1959. Rosco Gordon recortaría la letra, cambiaría la melodía y el acompañamiento, haciendo de la pieza un blues de 12 compases que grabaría el 16 de septiembre de 1959 en el sello Vee Jay, atribuyéndose la originalidad de la composición. Esta revisión del tema daría lugar a decenas de versiones realizadas por los más renombrados artistas, a través de las décadas, hasta nuestros días.

En la cara B de “Just a Little Bit” se recoge “Everybody Needs Some Loving”, una canción góspel que baja el ritmo con respecto a su opuesta, pero que deja al descubierto todo el potencial vocal de Topsy, una fuerza exuberante acompañada, como en el caso anterior, por un grupo vocal femenino y una banda que, si bien no se sabe a ciencia cierta de quien se trata, Dave Penny, en las notas del LP publicado en 1988 al que nos referimos anteriormente, habla de una banda constituida por Lefty Bates a la guitarra, Osborne Whitfield al saxo tenor y la flauta travesera, y Sonny Thompson en el piano. La sección rítmica, por su parte, no cuenta con dato alguno.

A pesar de que los sencillos se vendieron fluidamente, realmente ninguno de ellos consiguió hacerse un hueco en las listas de éxitos, razón que, probablemente, motivó la salida de Topsy de la compañía discográfica para recalar en Argo Records, subsidiaria de la mítica Chess Records. Allí coincidió de nuevo con su mentor y productor Ralph Bass, que había dejado Federal en 1958. Fue a principios de febrero de 1961 cuando Tiny Topsy entró al estudio de grabación de Argo para registrar su próximo single, “How You Changed”, con “Working On My Baby” en la cara B. Se trata de sendos blues de 12 compases acompañados nuevamente por un grupo vocal masculino y una banda, ambas, desconocidas. El single también se publicaría en Gran Bretaña bajo el sello Pye International Records, filial de Pye Records, aunque con el tema de la cara principal renombrado a “After Marriage Blues”.

Estas serían las últimas sesiones de grabación de Tiny Topsy. En los próximos tres años se dedicaría a cantar en diferentes teatros y clubs. A principios de septiembre de 1961 se presentó en el Regal Theater de Chicago junto con Big Maybelle, de la que se confesaba gran admiradora, y seguiría actuando en el C. & C. Lounge, un local nocturno del South Side de Chicago donde su marido, Samuel Hall, trabajaba como disc jockey. El 16 de agosto de 1964, a la edad de 34 años, una hemorragia cerebral acababa con la portentosa voz de la que venimos a considerar como una de las grandes figuras del Rhythm & Blues.

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